viernes, 24 de octubre de 2014

Coursera - Introduction to Forensic Science


"Every contact leaves a trace"
Edmond Locard

Recuerdo que estaba yo hasta arriba de cursos de Coursera, pensando que inevitablemente tendría que renunciar a alguno de ellos por falta de tiempo, cuando vi aparecer uno de la universidad tecnológica de Nanyang (Singapur) titulado “Introduction to Forensic Science”. Entré en la página y miré el índice del curso: una semana dedicada al ADN, otro a las manchas de sangre. Armas de fuego, fibras, huellas, venenos, drogas… No me lo pensé dos veces y me apunté. Y fue sin duda una gran idea.

Cuando el curso empezó, en realidad no las tenía todas conmigo debido al… jeito del profesor. Digamos que el profesor tenía una pinta un poco extravagante y su forma de hablar y explicar eran algo chocantes. Pero una vez superada esa superficialidad, me di cuenta de que la estructura del curso y los vídeos eran inmejorables. Aparte de los consabidos exámenes semanales tipo test, que en ocasiones no eran nada fáciles y me obligaron a repasar los vídeos varias veces, el profesor Bates nos planteó dos casos para que tomáramos el papel de un forense y analizáramos la escena del crimen, el estado del cuerpo y, en última instancia, llegáramos a una explicación de lo ocurrido. Sinceramente, es lo mejor que me he encontrado en Coursera en cuanto a ejercicios individuales. El primer caso nos presentaba una escena del crimen plagada de manchas de sangre, objetos rotos, un cadáver, varios sospechosos y sus muestras de ADN, y las declaraciones de varios testigos. La segunda, un supuesto suicidio que tenía varios indicios de asesinato, y consistía en decidir cuál de las dos teorías era la más plausible.

Los vídeos en sí tenían una parte teórica, en la que se nos explicaba una técnica o un concepto de la ciencia forense, y otra práctica, con un caso real en el que esa técnica o ese concepto fueron decisivos a la hora de resolver el caso.

El curso también pretende, aprovechando el tirón de series de televisión como C.S.I., aclarar algunas de las ideas que la gente pueda haberse formado sobre la ciencia forense. Por ejemplo, que ésta está perfectamente segmentada, y que rara vez un experto en huellas se ocupará también de las manchas de sangre. En C.S.I., son todos superhombres que van a la escena del crimen, recogen huellas, hacen fotos, analizan ADN, productos químicos, le hacen la autopsia al cuerpo y hasta detienen al culpable. También vimos los límites de la ciencia forense: sólo se pueden saber algunos datos hasta cierto punto. Resulta muy complicado, por ejemplo, establecer la hora de la muerte a partir de la temperatura de un cadáver o su estado de descomposición, sobre todo teniendo en cuenta las muchas variables que se pueden dar (que estuviera al aire libre o metido en un maletero, que sea un hombre de 180 kg o una mujer de 50 kg, etc.). Aprendimos los tres conceptos que nos ayudan a saber la hora de la muerte: Algor Mortis (temperatura), Rigor Mortis (rigidez) y Livor Mortis (lividez).

En cuanto a la estructura del curso, fueron ocho semanas, divididas en los siguientes temas:

Semana 1: Introducción a la ciencia forense
Todos los conceptos teóricos: qué es la ciencia forense, su aplicación, los primeros pasos de la ciencia forense, cómo es un laboratorio forense, diferencia entre reconstrucción y recreación de la escena del crimen, y algunos casos prácticos. Muy buena forma de comenzar.
Semana 2: Estructura atómica y espectroscopia
La semana que menos me gustó, pero reconozco que tuvo una importancia capital dentro del curso. Vimos diferentes modelos atómicos, la espectroscopia de infrarrojos, análisis de objetos microscópicos, la cromatografía y, de nuevo, algunos casos prácticos.
Semana 3: Hora de la muerte
Una de las mejores, sin duda. Después de un repaso exhaustivo y nauseabundo por el proceso de descomposición de un cadáver, estudiamos el análisis de los restos óseos, todo lo referente a la sangre (estructura de la sangre, tipos de sangre, análisis de sangre, fiabilidad de esos análisis para identificar a una persona) y las manchas de sangre (qué clase de manchas provocan unos u otros golpes y heridas: golpe con la mano, golpe con un arma contundente, con arma blanca, un disparo… y cómo establecer la dirección, la distancia y la fuerza de un golpe. Y casos prácticos para dar y tomar. Me lo pasé como un crío.
Semana 4: El ADN en la ciencia forense
Qué es el ADN, cómo nos puede servir para identificar a un individuo, qué técnicas se emplean para ello, los primeros casos en los que se usaron estas técnicas, el ADN de especies no humanas y varios casos prácticos.
Semana 5: Huellas, polímeros y fibras, armas de fuego
En esta semana, vimos la historia de las huellas dactilares, sus principios, las técnicas para hacerlas visibles y su fiabilidad (incluso más fiables que el ADN, por lo visto, ya que el ADN no puede distinguir a dos gemelos idénticos, y las huellas dactilares sí). Después, las fibras y polímero (cuerda, ropa, goma, látex…) y cómo se pueden identificar y localizar hasta cierto punto. Los cabellos y su utilidad forense (si conservan la raíz, pueden darnos ADN). Por último, la balística interna (cómo funciona un arma de fuego), qué tipo de residuos puede dejar según cómo se dispare, y de qué nos sirven para identificar el arma o la munición.
Semana 6: Narcóticos
Semana dedicada a las drogas. Tipos de drogas, sus síntomas y efectos secundarios, drogas naturales y sintéticas, y cómo detectar e identificar esas drogas en el cuerpo. Además, un vídeo completo dedicado a la cocaína y otro al opio, la morfina y la heroína (que tienen el mismo origen).
Semana 7: Toxicología
Semana dedicada a los venenos. Cómo funcionan los venenos, cómo se puede producir un envenenamiento. Envenenamientos accidentales o deliberados, toxinas, venenos biológicos, toxicología forense, venenos inorgánicos (arsénico, bario, talio), y un vídeo especializado en el alcohol (una molécula controvertida, como dice el profesor Bartes): cómo actúa y sus efectos en diferentes concentraciones en sangre, cómo analizar esta concentración (incluso horas después de haber bebido, se puede estimar esta concentración en un momento anterior).
Semana 8: Casos
Terminamos el curso a lo grande, con una semana compuesta exclusivamente de casos que nos enseñan la aplicación de muchas de las técnicas aprendidas. Muy divertida (dentro de lo que cabe).

En resumen, Introduction to Forensic Science es un curso muy bueno, probablemente uno de los mejores que he hecho en Coursera (he tenido la suerte de topar con varios cursos de muchísima calidad), pero tal vez no apto para los débiles de estómago. Aquí hay asesinatos de niñas pequeñas, cadáveres triturados y drogas agresivas con su usuario. Pero si no os asusta adentraros en lo peor del género humano, y comprobar cómo, en ocasiones, la justicia triunfa gracias a la ciencia, las pruebas y el método, al más puro estilo Hercules Poirot, éste es vuestro curso. Y mi enhorabuena al profesor Bates por haber sabido organizar tan bien el curso y por la facilidad que tiene para explicar con claridad.

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